Derrière sa vitre, l’éléphant empaillé suscite les regards interrogateurs depuis plus d’un siècle. Fritz est arrivé la première fois à Tours en 1902. L’animal faisait, à l’époque, partie du cirque américain Barnum & Bailey, The Greatest Show On Earth (en français, le plus grand chapiteau du monde), énorme et incroyable spectacle se passant sur trois scènes simultanément. Avec ses centaines d’animaux et ses milliers d’hommes, la compagnie n’avait pas d’équivalent à l’époque.

Le 11 juin 1902, le cirque Barnum & Bailey repart de Tours par train spécial. Soixante-cinq wagons attendent les artistes et les animaux. Un convoi est organisé pour se déplacer de la place du Champ-de-Mars à la gare. La foule afflue pour admirer l’impressionnant bestiaire. Le vieil éléphant commence à devenir incontrôlable au milieu des badauds et le patron du cirque doit se résigner : Fritz est abattu.

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La mort de Fritz



Son propriétaire décide de faire cadeau du corps du pachyderme à la ville de Tours. La dépouille est envoyée à Nantes pour y être naturalisée. Près d’un an de travail sera nécessaire. Fritz reviendra par bateau à vapeur, le 4 avril 1903, pour être installé au musée de Tours. Il déménagera quelques années plus tard au musée des Beaux-Arts qui est aujourd’hui encore sa résidence.

 

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plaque.jpg, fév. 2009
La date de la mort de Fritz indiquée sur la plaque est fausse, c’est une erreur, il a bien disparu en 1902.

 


Fritz était le doyen de tous les pachydermes de la ménagerie avec ses 80 ans. Il était également le plus grand, près de 3 mètres au garrot, des défenses longues de 1,50 mètre et lourdes de 50 kilos chacune, pour un poids total de 7,5 tonnes. Un véritable colosse, même pour un éléphant d’Asie. Le mammifère géant est maintenant bien calme, on peut donc aller le scruter sans craindre de se faire écrabouiller.


Texte et Photos : Nicolas LOISEL
Photo noir et blanc : danrj.chez-alice.fr

Musée des Beaux-Arts, place François Sicard, Tours
Ouvert de 9 h à 12 h 45 et de 14 h à 18 h (sauf le mardi)
Note : l’éléphant est visible le midi puisqu’il est dans le parc.